L'histoire de la Saint Nicolas

Histoire Lorraine

Nicolas de Myre ou Nicolas de Bari, est plus connu sous le nom de « Saint Nicolas ». Il est né en 270 à Patare, en Lycie (actuelle Turquie) puis décédé 75 ans plus tard à Myre, en 345. Voici son histoire…

Histoire et légende de la Saint Nicolas

C'est la légende la plus connue des petits enfants lorrains ! Saint Nicolas est célébré le 6 décembre dans plusieurs régions françaises comme la Lorraine et l’Alsace. D’autres pays d’Europe le célèbrent également, c’est le cas de l’Allemagne, de la Belgique, du Luxembourg, ou encore des Pays-Bas.

La légende de Saint Nicolas

Selon la légende, 3 petits enfants partis glaner aux champs se perdirent sur le chemin du retour. Ils aperçurent de la lumière sortir des fenêtres d’une maison. Ils se rapprochèrent et frappèrent à la porte. Un homme leur ouvrit la porte et leur promit l’hospitalité pour la nuit. Il s’agit en fait d’un boucher.

Sitôt entrés dans la maison, les 3 petits enfants furent tués par le boucher. Avec son grand couteau, il les découpa en petits morceaux avant de les mettre dans son saloir, pour en faire du petit salé.

Quelques temps plus tard, Saint Nicolas passa par là et frappa lui aussi à la porte du boucher. Celui-ci le laissa entrer puis l’invita à dîner. St Nicolas lui demanda du petit salé. Le boucher compris alors qu’il était démasqué, donc pris au piège, il décida de tout avouer. Saint Nicolas plaça 3 doigts au-dessus du saloir de petit salé. Et il ressuscita ainsi les 3 petits enfants

Afin de punir le boucher, St Nicolas l’enchaina à son âne. Il devint alors le Père Fouettard, un être mauvais et violent qui punit les enfants désobéissants. Il est habillé tout en noir avec une barbe noire, tout l’opposé de St Nicolas qui lui est vêtu de vêtements colorés et d’une barbe blanche qui lui donnent l’image d’une personne bienveillante.

 

Saint Nicolas de Port et sa basilique

En 1090, Aubert de Varangéville, un chevalier lorrain, aurait volé une phalange de St Nicolas à la basilique San Nicola de Bari, en Italie du Sud, avant de la ramener en Lorraine. Il s’agirait en fait d’une phalange de la main droite de Saint Nicolas qui lui aurait permis de ressusciter les 3 enfants tués par le boucher.

basilique de bari
La Basilique de San Nicola à Baris

C’est d’abord dans une petite église que cette relique est conservée. Puis, c’est au XVème siècle qu’une grande basilique en l’honneur de St Nicolas fut construite. Depuis, la basilique de Saint-Nicolas-de-Port détient la relique de celui qui est considéré comme le Saint Patron de la Lorraine.

Saint-Nicolas-de-Port est à l’époque la capitale économique du Duché de Lorraine, ses nombreuses foires et marchés attirent beaucoup de marchands d’Europe.

basilique saint nicolas de port
La Basilique de Saint-Nicolas-de-Port

 

Le culte de St Nicolas

Le culte de Saint Nicolas s’est développé en Lorraine au XIème siècle. L’évêque de Myre était déjà honoré dans plusieurs cathédrales, comme celle de Verdun ou de Metz. Puis la précieuse relique du Saint Patron des Lorrains est arrivée à Varangéville, avant d’être conservée à Saint Nicolas de Port.

Au XIIIème siècle, la Collégiale Saint-Gengoult de Toul lui réserva des vitraux exceptionnels. En 1477, la bataille de Nancy entre Charles le Téméraire et René II sauve le duché de Lorraine et libère l’espace lorrain des visées Bourguignonnes. En 1552, le siège de Metz par Charles Quint mène à la victoire de François de Guise, petit fils de René II, qui a permis à la ville de se libérer du Saint-Empire romain germanique.

 

L'autre histoire du Père Fouettard

Une légende lorraine raconte que le Père Fouettard serait né pendant le siège de la ville de Metz par les troupes de l’empereur Charles Quint. Pour donner du courage aux messins, la confrérie des tanneurs a inventé un personnage grotesque, habillé en noir avec une longue barbe et équipé d’un fouet, pour punir les jouvencelles et damoiseaux. Ce personnage personnifiait Charles Quint, sa caricature restera d’ailleurs dans les esprits sous le nom de Père Fouettard.

 

La Tradition de Saint Nicolas en France

Saint Nicolas voyage historiquement accompagné de son âne. C'est pour cette raison que les petits enfants lorrains déposent le 5 Décembre au soir de la nourriture pour l'âne (du foin, du grain ou des carottes) ainsi que quelque chose à boire pour le Saint Nicolas. En échange, la tradition souhaite que le Saint Nicolas apporte des friandises aux enfants sages. En Alsace, le Saint Nicolas apporte une orange et un pain d'épices à son effigie pour les enfants sages et une trique du Père Fouettard pour les autres. 

De nombreuses villes de Lorraine organisent des défilés du Saint Nicolas le premier Samedi ou le premier Dimanche de Décembre. Le Saint Nicolas défile dans un char accompagné du Père Fouettard et distribue des bonbons aux enfants sages.

En Lorraine, l'évêque de Myre est également célébré par une grande procession aux flambeaux dans la Basilique de Saint-Nicolas-de-Port.

procession aux flambeaux
La Procession aux Flambeaux 

 

Une atmosphère aux senteurs d’oranges et d’épices ! 

Jadis, les épices viennent de très loin, du levant, c’est-à-dire d’Orient, comme l’évêque de Myre. Les épices voyageaient pendant des mois, protégées dans des bateaux avant d’arriver chez nous. Elles étaient rares et chères. Parfois, il arrivait que des bateaux d’Orient soient pris dans une tempête et disparaissent en mer. Les épiciers se sont ainsi placés sous la protection de Saint Nicolas.

Il était donc normal que le 6 décembre, jour où l’on célèbre la fête du Saint Nicolas, les épiciers fassent un gâteau avec leurs propres épices : le fameux pain d’épices. Les oranges et les mandarines viennent d’Espagne et d’Afrique, il leur faut beaucoup de temps pour traverser la mer. Il y en avait donc très peu sur les étals et elles sont réservées aux jours de fête.

Etoiles pain epices
Etoiles en pain d'épices 

 

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